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Resumen de los ictiosaurios

drawing of Ichthyosaurs swimming in the ocean

Hay un concepto importante en biología conocido como & amp; quot; evolución convergente: & amp; quot; animales que ocupan nichos evolutivos similares tienden a adoptar formas más o menos similares. Los ictiosaurios (pronunciados ICK-thee-oh-sores) son un excelente ejemplo: a partir de hace unos 200 millones de años, estos reptiles marinos desarrollaron planes corporales (y patrones de comportamiento) sorprendentemente similares a los de los delfines modernos y el atún rojo que pueblan el mundo y los ápos de los océanos de hoy.

Los ictiosaurios (griego para & amp; quot; lagartos de pescado y quot;) eran similares a los delfines en otra forma, quizás aún más reveladora. Los depredadores submarinos creían que estos depredadores submarinos evolucionaron de una población de archosaurios (la familia de reptiles terrestres que precedieron a los dinosaurios) que se aventuraron nuevamente al agua durante el período Triásico temprano. Análogamente, los delfines y las ballenas pueden rastrear su descenso a antiguos mamíferos prehistóricos de cuatro patas (como Pakicetus) que evolucionaron gradualmente en dirección acuática.

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Los primeros ictiosaurios

Anatómicamente hablando, es relativamente fácil distinguir los primeros ictiosaurios de la era mesozoica de géneros más avanzados. Los ictiosaurios del período triásico medio a tardío, como Gripppia, Utatsusaurus y Cymbospondylus, tendían a carecer de aletas dorsales (atrás) y las formas corporales aerodinámicas e hidrodinámicas de los miembros posteriores de la raza. (Algunos paleontólogos dudan de que estos reptiles fueran verdaderos ictiosaurios y cubren sus apuestas llamándolos proto-ichthyosaurs o & amp; quot; ichthyopterygians.& amp; quot;) La mayoría de los primeros ictiosaurios eran bastante pequeños, pero hubo excepciones: el gigantesco Shonisaurus, el fósil estatal de Nevada, puede haber alcanzado longitudes de 60 o 70 pies!

Aunque las relaciones evolutivas exactas están lejos de ser ciertas, hay algunas pruebas de que el Mixosaurus debidamente llamado puede haber sido una forma de transición entre los ictiosaurios tempranos y posteriores. Como lo refleja su nombre (griego para & amp; quot; lagarto mixto & amp; quot;), este reptil marino combinó algunas características primitivas de los primeros ictiosaurios & amp; # x2014; una cola descendente, relativamente inflexible, y aletas cortas & amp; # x2014; con la forma más elegante y (presumiblemente) un estilo de natación más rápido. Además, a diferencia del caso de la mayoría de los ictiosaurios, se han descubierto fósiles de Mixosaurus en todo el mundo, una pista de que este reptil marino debe haber sido especialmente bien adaptado a su medio ambiente.

Tendencias en la evolución de Ichthyosaur

El período Jurásico temprano a medio (hace unos 200 a 175 millones de años) fue la edad de oro de los ictiosaurios, presenciando géneros importantes como Ichthyosaurus, que hoy está representado por cientos de fósiles, así como el Stenopterygius estrechamente relacionado. Además de sus formas aerodinámicas, estos reptiles marinos se distinguieron por sus huesos sólidos de la oreja (que transmitían vibraciones sutiles en el agua creada por el movimiento de la presa) y ojos grandes (los globos oculares de un género, Ophthalmosaurus, tenían cuatro pulgadas de ancho).

Al final del período Jurásico, la mayoría de los ictiosaurios se habían extinguido # x2014; aunque un género, Platypterygius, sobrevivió hasta el período Cretácico temprano, posiblemente porque había desarrollado la capacidad de alimentarse omnívoro (un espécimen fósil de este ictiosaurio alberga los restos de aves y tortugas bebés). ¿Por qué los ictiosaurios desaparecieron del mundo y los océanos de Apos?? La respuesta puede estar en la evolución de peces prehistóricos más rápidos (que pudieron evitar ser comidos), así como reptiles marinos mejor adaptados como plesiosaurios y mosasaurios.

Sin embargo, un descubrimiento reciente puede arrojar una llave inglesa a las teorías aceptadas sobre la evolución del ictiosaurio. Malawania surcó los océanos de Asia central durante el período cretáceo temprano, y retuvo el plan corporal primitivo y delfín de géneros que vivieron decenas de millones de años antes. Claramente, si Malawania pudiera prosperar con una anatomía tan basal, no todos los ictiosaurios eran & amp; quot; out-competed & amp; quot; por otros reptiles marinos, y nosotros & amp; apos; tendremos que aducir otras razones para su desaparición.

Estilos de vida y comportamiento

A pesar de la semejanza de algunas especies con los delfines o el atún rojo, es importante recordar que los ictiosaurios eran reptiles, y no mamíferos o peces. Sin embargo, todos estos animales compartieron un conjunto similar de adaptaciones a su entorno marino. Al igual que los delfines, se cree que la mayoría de los ictiosaurios dieron a luz a crías vivas, en lugar de poner huevos como los reptiles terrestres contemporáneos. (¿Cómo sabemos esto?? Los especímenes de algunos ictiosaurios, como Temnodontosaurus, se fosilizaron en el acto de dar a luz.)

Finalmente, a pesar de todas sus características parecidas a los peces, los ictiosaurios poseían pulmones, no branquias, y por lo tanto tenían que salir a la superficie regularmente para tragar aire. Es fácil imaginar escuelas de, por ejemplo, Excalibosaurus retozando sobre las ondas jurásicas, tal vez entrenando entre sí con sus hocicos en forma de pez espada (una adaptación desarrollada por algunos ictiosaurios para lanzar cualquier pez desafortunado en su camino).

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& amp; # x203A; Animales y amp; Naturaleza

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